Zonne-energie: de toekomst is nu

//

Al decennia lang wordt zonne-energie aangeprezen als alternatieve energiebron. In toenemende mate staat zonne-energie echter teen tot teen tegenover traditionele stroombronnen als een haalbare, kosteneffectieve optie voor elektriciteit.

Toen zonne-energie in de jaren tachtig op de markt kwam, pleitte niemand economisch om het op te nemen in de Amerikaanse elektrische vloot. Het argument voor zonne-energie was in de eerste plaats het milieu. Fotovoltaïsche (PV) panelen wekken energie op zonder CO2-uitstoot en zonder de constante behoefte aan brandstof. Sinds 1998 zijn de kosten van panelen echter elk jaar met ongeveer 8% gedaald. Nu bereikt het wat bekend staat als ‘netpariteit’, wat betekent dat de elektriciteit die door PV wordt geproduceerd, op kilowattbasis kostenconcurrerend is met elektriciteit uit aardgas- of kolencentrales. Op het punt van netpariteit kunnen voorstanders van de technologie zowel pure kostenanalyse als milieuvoordelen gebruiken om de zaak te verdedigen. Onlangs heeft de EPA haar Clean Power Plan vrijgegeven, dat waarschijnlijk de ecologische erfenis van de regering-Obama zal bepalen. Het plan roept op tot een landelijke vermindering van de CO2-uitstoot met 30% tegen 2030. Hoewel milieuvoordelen zeker deel uitmaakten van de motivatie achter het plan, hangt de haalbaarheid grotendeels af van de betaalbaarheid van duurzame energietechnologie.

Traditioneel zijn elektriciteitsbedrijven in de Verenigde Staten verticaal geïntegreerde monopolies. Verticale integratie betekent dat één bedrijf een product produceert en aan consumenten levert. Zonne-energie breekt dat verticale model echter al op. Hoewel het niet logisch is dat iedereen een eigen kolencentrale heeft, geeft fotovoltaïsche elektriciteit elke Amerikaan de mogelijkheid om zijn eigen stroom te produceren. Dit is bekend geworden als energiedemocratisering. Tegenwoordig hebben mensen een ongekende keuzemogelijkheid. Met deze keuze breken veel huiseigenaren de cijfers en realiseren ze zich dat een investering in hun eigen elektrische productie hen duizenden kan besparen gedurende de levensduur van het systeem.

Het zijn niet alleen individuen die profiteren van dalende prijzen op hun eigen daken. Nutsbedrijven hebben zelf het schrift op de muur gezien en zijn begonnen te investeren in grootschalige zonnesystemen. Er zijn nu verschillende zonne-energiebedrijven verspreid over de Verenigde Staten. Ze zijn strategisch gebouwd in gebieden met veel zonne-energie, zoals de Mojave-woestijn. De grootste van deze boerderijen hebben een productiecapaciteit van meer dan 500 megawatt.

Amerikanen zijn zich steeds meer bewust van de noodzaak van een schone energietoekomst en de economische voordelen van het thuis produceren van elektriciteit. Zonne-energie komt tot zijn recht als de economische en ecologische keuze van de toekomst.