Here Comes the Sun – Zonne-energie wordt aantrekkelijker voor reguliere consumenten

//

De prijs van een vat olie is nog nooit zo hoog geweest ($ 62,00 + in de zomer van 2005 zelfs vóór de chaos veroorzaakt door Katrina). Sommigen zeggen dat dit een tijdelijke piek is, maar steeds meer analisten zijn het erover eens dat dit soort prijzen een blijvertje is. De wereldconsumptie is ongekend hoog en gezien de nieuwe dorst naar olie in China en India is het onwaarschijnlijk dat deze zal afnemen. Volgens International Energy Outlook zal de wereldwijde vraag de komende vijftien jaar naar verwachting met maar liefst 59% blijven stijgen.

In de Verenigde Staten zijn de energierekeningen voor consumenten de afgelopen dertig jaar al met gemiddeld 6,5% per jaar gestegen. Gezien de dramatische stijging van de kosten voor het opwekken van energie met behulp van traditionele niet-hernieuwbare bronnen, zal dit percentage in de zeer nabije toekomst ongetwijfeld worden ingehaald door ongehoorde prijsstijgingen. En voor consumenten die steeds milieubewuster worden, is de gedachte aan de miljoenen en miljoenen tonnen CO2 en andere bijproducten die jaarlijks in de atmosfeer terechtkomen door het gebruik van fossiele brandstoffen bij het opwekken van energie, zeer zorgwekkend.

Het is duidelijk dat onze afhankelijkheid van olie om energie op te wekken ons erg kwetsbaar maakt. Er zijn hernieuwbare technologieën die energie produceren, maar het probleem was er een van kosteneffectiviteit. Het is altijd goedkoper geweest om energie te leveren met fossiele brandstoffen, en bijgevolg zijn hernieuwbare bronnen zoals zonne- of windenergie niet van de grond gekomen. Maar de situatie lijkt nu te veranderen. Ons energieverbruik overtreft steeds meer het aanbod. Het net kan de vraag nauwelijks bijhouden en rollende black-outs zijn niet langer alleen een concept. Geen wonder dat regeringen naar alternatieven zoeken. En geen wonder dat iedereen het weer over zonne-energie heeft.

In 1985 bedroeg de jaarlijkse wereldwijde installatie van zonne-energiesystemen 21 megawatt aan stroom. In 2004 was dit vermenigvuldigd tot een ongelooflijke 927 megawatt alleen al in de productie van nieuwe installaties. De vraag naar door zonne-energie geproduceerde energie is de afgelopen jaren jaarlijks met ongeveer 25% gestegen, hoewel de verkoop in 2004 maar liefst 67% was gestegen ten opzichte van het voorgaande jaar.

Er zijn verschillende redenen voor deze toename in populariteit voor alles wat met zonne-energie te maken heeft. Afgezien van de voor de hand liggende milieuoverwegingen en het voorrecht om niet afhankelijk te zijn van stroom van een net dat veroudert en tot capaciteit uitgerekt, wordt zonne-energie kosteneffectief. Terwijl traditionele energieproductie duurder wordt, maakt technologische vooruitgang zonne-energie goedkoper.

In 1980 bedroegen de kosten voor het oogsten van energie uit de zon ongeveer $ 100 per watt. Deze systemen waren letterlijk honderd keer duurder dan het gangbare elektriciteitstarief en waren economisch niet levensvatbaar. In 1999 had de technologie dit echter teruggebracht tot ongeveer $ 4 per watt en zijn de kosten sindsdien met ongeveer 5% per jaar blijven dalen. De Return on Investment wordt voor veel commerciële organisaties en consumenten zeer aantrekkelijk.

Efficiëntie is gerealiseerd in verschillende technologieën. De omvormers die de verzamelde DC-energie omzetten in bruikbare AC-energie, leverden slechts ongeveer 65% efficiëntie op. 35% van de opgevangen energie ging verloren tijdens het transformatieproces. De huidige transformatoren zijn zo efficiënt dat ze tot 96% van de verzamelde energie omzetten in bruikbare wisselstroom.

De fotovoltaïsche technologie heeft ook de inzameling van zonne-energie veel efficiënter gemaakt. Twintig jaar geleden werd slechts 5% van de zonne-energie die op een zonnepaneel terechtkwam, geoogst. Dit cijfer is nu meer dan 15% en zal blijven stijgen naarmate er efficiëntere verbindingen worden ontworpen en geïntroduceerd bij de vervaardiging van deze fotovoltaïsche panelen.

Alle overheidsniveaus kijken steeds meer naar zonne-energie om stabiele, kosteneffectieve en milieuvriendelijke stroom te leveren. 35 staten hebben nu een soort kortingsprogramma voor huiseigenaren die zonne-energiesystemen installeren. En dit zijn niet alleen de zuidelijke “zonnige staten”. Terwijl Californië de duidelijke leider is in het promoten van energieoplossingen op zonne-energie (een programma dat in 2003 werd geïntroduceerd, promoot de introductie van energiesystemen op zonne-energie in een miljoen huizen in de komende jaren), zijn New Jersey en New York de volgende in de rij voor investeringen in zonne-energie.

Op gemeentelijk niveau hebben veel rechtsgebieden zonne-energieoplossingen voor verkeer en straatverlichting geïntroduceerd. 50% van de energie die wordt gebruikt om de waterzuiveringsinstallatie van de stad Sacremento te laten draaien, is zonne-energie. NASA gebruikt in veel van zijn gebouwen energiesystemen op zonne-energie. En overheden gebruiken zonne-energie niet alleen omdat het goed is voor het milieu en een voorbeeld is voor commerciële entiteiten en consumenten (hoewel deze voordelen voor hen niet verloren mogen gaan!). Ze hebben geconcludeerd dat de keuze voor zonnestelsels hen honderdduizenden dollars bespaart.

Met zoveel kortingsprogramma’s komen huiseigenaren tegenwoordig tot dezelfde conclusies. Zodra het initiële rendement op de investering is terugverdiend (al in 4 tot 6 jaar met de kortingsprogramma’s in Californië bijvoorbeeld), hebben gebruikers van zonne-energie geen extra energierekeningen, bijna geen onderhoud om zich zorgen over te maken en zijn ze niet slaaf van een elektrische net dat steeds kwetsbaarder wordt naarmate de vraag groter is dan het aanbod. Geen wonder dat zonne-energie aandacht krijgt!

Zonne-energie is nog steeds duurder dan traditionele methoden voor energieproductie, maar de kloof wordt elk jaar kleiner. Zonne-energietoepassingen vermenigvuldigen zich ook met een verbazingwekkende snelheid. Huisverwarming, zwembadverlichting en verwarming op zonne-energie, verwarming van de warmwatertank, rekenmachines, zaklampen, tuinverlichting op zonne-energie en aan en aan. Zonne-energie is schoon, het is efficiënt en het is hier om te blijven.